Joe Ligon fue encarcelado en febrero de 1953 cuando tenía 15 años. Lo condenaron a cadena perpetua tras declararse culpable de cargos relacionados a un robo y apuñalamiento en Filadelfia con otros cuatro adolescentes. El crimen dejó seis heridos y dos personas muertas.

Una audiencia de culpabilidad declaró a Ligon responsable de dos cargos de asesinato en primer grado, y Ligon admitió haber apuñalado al menos a una de las ocho personas agredidas ese día. Sin embargo, su abogado Bradley Bridge dijo que su cliente sostiene que nunca mató a nadie.

«El niño que cometió esos delitos en 1953 ya no existe. La persona que salió de prisión en 2021 tiene 83 años. Ha crecido, cambiado y ya no es una amenaza», dijo Bridge. «Él ha retribuido ampliamente a la sociedad por el daño y los perjuicios que causó. Y ahora, es apropiado que pase los últimos años de su vida en libertad», completó el abogado.

«Ahora soy un adulto», dijo Ligon. «Ya no soy un niño. No solo soy un hombre adulto, soy un hombre mayor y envejezco cada día», añadió.

En la década de 1970, Ligon y sus cómplices obtuvieron la opción de libertad condicional, dos de los hombres optaron por aceptar la oferta, Ligon rechazó la opción y en 2017 volvio a negarse a la libertad condicional, después de que un fallo de la Corte Suprema de Estados Unidos lo hiciera elegible, según dijo, que la libertad condicional no le otorgaría la libertad que deseaba después de décadas en prisión.

Bridge, quien ha representado a Ligon durante 15 años, argumentó en última instancia que es inconstitucional una sentencia de cadena perpetua obligatoria por un crimen que Ligon cometió cuando era menor de edad. Después de una audiencia fallida en la corte de apelaciones intermedia de Pensilvania, Bridge logró llevar el caso a la corte federal. Allí ganó el asunto en noviembre de 2020, lo que finalmente otorgó a Ligon la libertad bajo sus propios términos en 2021.

Ahora que Ligon está fuera de la cárcel, ha comenzado su trabajo de reingreso a la sociedad, un exrecluso y actual coordinador de reingreso para el Proyecto de Sentencia y Reingreso de Jóvenes (YSRP, por sus siglas en inglés) con sede en Filadelfia, dijo que ha estado trabajando con Ligon para ayudarlo a enfrentar la vida fuera de prisión.

Este esfuerzo incluyó encontrarle una vivienda a Ligon a través de atención domiciliaria. Ha estado viviendo con una familia de Filadelfia, que ha desempeñado un papel en la asistencia en el proceso de reingreso.

Ligon dijo que quería que otros aprendieran de su experiencia «Tengo muchas ganas de complacer a la gente y ayudar a las personas de la forma en que me están ayudando a mí», señaló. Y agregó: «Conocer a algunos de la generación más joven, a algunos de los mayores y a algunos de los periodistas… para compartir algo de mi historia «.

Cuando se le preguntó cómo era estar de regreso en el mundo un día y medio después de su liberación, Ligon lo resumió así: «Hermoso».

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